The legend of the Guatemalan worry dolls / La leyenda de las muñecas quitapenas de Guatemala

posted on November 21st 2016 in Inspiration & Sculpture & Social & Travel with 0 Comments

Worry Dolls are tiny, hand-crafted dolls from Guatemala. The dolls are clothed in traditional Mayan costumes and stand one-half to one inch tall.

Guatemalan artisans bind pieces of wood together or twist together short lengths of wire to create a frame and fashion a torso, legs, arms, and head. By winding cloth and yarn around the frame, the artisans give the doll shape.

Los artesanos guatemaltecos juntan piezas de madera o metal y les dan forma para crear la estructura de una especie de torso, piernas, brazos y cabeza. Atando lana y tejido alrededor de esta estructura, le dan forma a la muñeca.


They use scraps of traditional woven fabric to make the doll costumes and wind more yarn to create the head, hair, feet and hands. Sometimes, they add a tiny woven basket or other traditional implements. Finally, they place a set of 6-8 dolls in tiny wooden boxes or cloth pouches for sale.

The indigenous people from the Highlands in Guatemala created Worry Dolls many generations ago as a remedy for worrying. According to the Mayan legend, when worrying keeps a person awake, he or she tells a worry to as many dolls as necessary. Then the worrier places the dolls under his or her pillow. The dolls take over the worrying for the person who then sleeps peacefully through the night. When morning breaks, the person awakens without the worries that the dolls took away during the night.

A variation of the legend instructs a person to tell the dolls her worries then place them in their cloth pouch or wooden box before going to bed.

I learnt about all of this last Friday during a special evening at the Pitt Rivers Museum in Oxford. The event, titled ´Hopes and Fears – Life, Death, Extinction, Invasion´was a great way to get to know some of the pieces that are in this museum and that may otherwise not catch your attention, like these tiny dolls. I even learnt how to make my own one!

This also seems like a good introduction to get to know some of the cultures I´m going to be visiting in some months. I have just received my Lonely Planet ´Central America on a shoestring´ so I will post more about the trip when the time comes.

 Utilizan trozos de tejido y ropas tradicionales para hacer los trajes de las muñecas y usan lana para recrear la cabeza, el pelo, los pies y las manos. A veces incluso añaden una pequeña cesta u otros accesorios tradicionales. Por último, ponen entre 6 y 8 muñecas en una caja de madera o saquito de tela y los venden.

Los pueblos indígenas de Guatemala hacen las muñecas quitapenas desde hace muchas generaciones como un remedio a las preocupaciones. Según cuenta una leyenda Maya, si una pena no te deja dormir, debes contárselo a tantas muñecas como sea necesario. Después debes poner las muñecas debajo de tu almohada. Las muñecas se llevarán tus preocupaciones mientras duermes.

Una variación de la leyenda dice que tras contarle las penas a las muñecas debes ponerlas en un saquito de tela o en una caja de madera antes de irte a dormir.

Yo he descubierto esta leyenda gracias a un evento especial que hubo el viernes en el Museo Pitt Rivers de Oxford. El evento, llamado ‘Esperanzas y Miedos – Vida, Muerte, Extinción, Invasión’ fue muy interesante para conocer sobre otras culturas y ver piezas del museo que pasarían desapercibidas de otro modo, como estas minúsculas muñecas. ¡Incluso aprendí a hacer una!

También (hilando fino) me sirve para empezar a conocer una de las culturas que visitaré en mi próximo viaje en unos meses. Acabo de recibir mi Lonely Planet ‘Central America on a shoestring’ así que escribiré pronto más sobre el viaje.


This is my first worry doll!

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